Paloma Fang, CEO de Grupo Bellaciao: “Nuestra experiencia no se puede vender para llevar”

por Clara Román

Cuando el comensal se acerca al restaurante Running Sushi in Akihabara, ubicado en la madrileña Plaza de los Cubos, se encuentra con lo que simula ser un vagón del metro de Japón. Una vez dentro, puede sentarse en los asientos, mirar el mapa de líneas y escuchar por megafonía cuál será la próxima estación.

Paloma Fang Grupo Bellaciao
Foto: Clara Román / Restauración News.

A partir de este momento, todos los elementos decorativos presentes en el restaurante, sumados a una amplia carta de comida tradicional japonesa, harán vivir al comensal una experiencia inmersiva, transportándole al barrio japonés de Akihabara, reconocido por ser la cuna del anime, el manga, los videojuegos y la robótica.

En el metro hacia Akihabara nos recibe Paloma Fang, la creadora de este concepto y del resto de restaurantes del Grupo Bellaciao. Durante la conversación esta joven empresaria, actual CEO de la compañía, nos cuenta en profundidad cuál es su intención a la hora de crear un nuevo restaurante y qué filosofía guía a su empresa de restauración, entre muchos otros temas.

Running Sushi Grupo Bellaciao
Foto: Clara Román / Restauración News.

El germen de Grupo Bellaciao se encuentra en el restaurante Ninja Ramen, creado en el año 2016, un momento en el que, en palabras de la fundadora del grupo, “mucha gente no sabía lo que era el ramen”.

Aun así, y pese a que fue un primer año duro y de muchas exigencias, el concepto de Ninja Ramen se logró asentar en el panorama gastronómico madrileño. “El primer año fue muy duro, no descansé ningún día, pero gracias a eso logré crear un equipo muy fuerte que me ha permitido ir abriendo los demás restaurantes”, explica Paloma Fang.

Grupo Bellaciao cuenta con 6 restaurantes en Madrid

Después de Ninja Ramen vinieron cinco restaurantes más, siendo el Running Sushi in Akihabara el último de la compañía. Fue el año pasado cuando Paloma Fang y su socia, Beini Qian, decidieron unir todos sus conceptos en un único grupo, al que dieron el nombre de Grupo Bellaciao.

Fang explica que eligieron este nombre porque transmite la idea de que es una compañía liderada por mujeres, algo que también dejan patente en su página web, en la que se presentan como un grupo “creado por mujeres que se comen el mundo”.

Running Sushi Grupo Bellaciao
Foto: Clara Román / Restauración News.

Si en algo ha triunfado Grupo Bellaciao en estos seis años de experiencia es en dar a conocer al público español la cultura asiática a través de diferentes formatos.

La compañía de restauración presenta tres conceptos distintos a través de sus restaurantes: Ninja Ramen, especializado en este plato de fideos tradicional japonés; Hong Kong 70, que recrea un restaurante clásico de comida china cantonesa de los años 70; y Running Sushi, un concepto de sushi giratorio (conocido como sistema kaitenzushi) que no pasa desapercibido por su originalidad y dinamismo.

Paloma Fang, una empresaria apasionada del diseño y de familia hostelera

Llama la atención saber que la mente pensante de estos seis restaurantes, Paloma Fang, detestaba de pequeña la idea de dedicarse al sector de la restauración. ¿El motivo? Sus padres fueron desde siempre dueños de restaurantes chinos en Madrid y ella había vivido en su propia piel lo sacrificado que es el oficio.

Paloma Fang Grupo Bellaciao
Foto: Clara Román / Restauración News.

Nunca me gustó el sector de la hostelería. Cuando tenía 16 años ayudaba en el negocio familiar todos los fines de semana y estaba segura de que no me quería dedicar a ello porque eso no era vida”, comenta Paloma Fang.

Y continuó con esta idea durante un tiempo. De hecho, la empresaria se dedicó en cuerpo y alma a una de sus pasiones: el diseño. Así, se mudó a Elche y allí trabajó durante siete años diseñando bolsos y zapatos, y viajando a China para su comercialización. Fue en este momento cuando comenzó a pensar en que, al igual que diseñaba prendas de moda, podría diseñar restaurantes.

Así fue como se lanzó a un sector del que tanto había renegado en su adolescencia, en palabras de Fang: “Vi que podía unir los dos ámbitos. Conocía muy bien la hostelería porque me viene de sangre, y disfrutaba mucho toda la parte de diseñar. Así que ahora en Grupo Bellaciao hago las dos cosas y estoy muy contenta”.

Un diseño con referencia a experiencias personales

A la hora de diseñar y concebir sus restaurantes, la fundadora del grupo se considera amante de lo vintage, y por eso mismo echa la vista atrás y se inspira en sus recuerdos personales.

De esta manera, el primer concepto de sushi giratorio fue el restaurante de Running Sushi in Osaka (ubicado en el barrio de Salamanca), y en cuyo interior se recrea parte de la ciudad de Osaka y hay un espacio con máquinas de baile de los 90.

“La idea para este restaurante viene de un recuerdo con mi socia y amiga, Beini Qian. Aunque mi familia viene de Taiwán, yo nací aquí, en Madrid, y nos conocimos con 14 años en el salón de juegos Picadilly de Callao. Como también hemos viajado juntas a Osaka, queríamos diseñar un local con estos recuerdos. Así, decidimos ambientarlo en los años 90 en la ciudad de Osaka y con referencias a los salones de juegos”, explica Paloma Fang sobre el proyecto.

Running Sushi Grupo Bellaciao
Foto: Clara Román / Restauración News.

Otro de sus conceptos más llamativos está en un centro comercial, y es el Running Sushi in Market de La Vaguada. “Este diseño es un homenaje al mercado Tsukiji de Tokio, que siempre me ha gustado mucho y que cerraron hace poco”, afirma la CEO de Grupo Bellaciao.

Y la última de sus creaciones, el lugar donde nos recibe para la entrevista, es el Running Sushi de Akihabara, para el que su hija sirvió de inspiración.

“Este es el local más moderno que hemos diseñado y fue por mi hija, que es muy friki del manga. El resultado ha sido muy sorprendente porque no sabía que tanto público español era amante del manga y del anime, me he dado cuenta de que es una cultura que gusta mucho aquí”, declara la entrevistada.

Una experiencia inmersiva, su valor diferencial

Este diseño pensado al detalle, con un interiorismo original y auténtico, es lo que permite al comensal viajar a Hong Kong, Tokio, Osaka o Akihabara con tan solo entrar al local.

Para Fang, esta experiencia inmersiva es lo que les diferencia de su competencia. Algo que se puede apreciar por el hecho de que cuando la gente visita sus restaurantes lo hace siempre con el móvil en la mano, con ganas de grabar toda su experiencia para después compartirla en las redes sociales.

Esta experiencia se completa y refuerza gracias a la oferta gastronómica de cada restaurante. La carta de cada local hace que, a través del paladar, el comensal pueda conocer la auténtica gastronomía del continente asiático.

Hong Kong 70
Foto: Grupo Bellaciao.

De hecho, el mostrar a los comensales españoles lo que es la comida asiática de verdad es el sueño que ha guiado a Paloma Fang en toda esta aventura. “Siempre he visto que en los restaurantes chinos la carta está totalmente diseñada para el público español, y tienen la idea de que tiene que ser barato y muy exprés, pero realmente no es así”, comenta Paloma Fang.

Con la idea de cambiar esta mentalidad nació en 2019 Hong Kong 70, ubicado en la calle Toledo, y donde ofrecen una cocina originaria de Cantón, provincia del sur de China.

“Hace tiempo era muy complicado cambiar esta forma de pensar, pero ahora ya estamos en un momento diferente. No todo el mundo ha podido viajar a China, pero muchos han estado en Londres, Estados Unidos, Holanda… Y allí han podido ver que la comida china no es lo que comíamos hace 30 años en un restaurante chino en España”, explica la fundadora de Grupo Bellaciao.

Cambiar la imagen de la restauración asiática

Poco a poco, el sueño de transformar la percepción que en España se tiene de la restauración asiática se está cumpliendo. Y para tener una demostración de esto es tan sencillo como ir a visitar alguno de sus restaurantes y ver la gran afluencia de personas que por allí pasan.

Paloma Fang nos confirma que los conceptos con más éxito son los dos Running Sushi (Osaka y Akihabara). Los restaurantes presentan un formato de bufet mediante el cual por un precio fijo el comensal puede degustar más de 150 variedades de platos asiáticos tanto fríos como calientes.

En su carta destacan platos auténticos y tradicionales de la gastronomía japonesa, pero también otros adaptados al gusto español, como sushi con melón y jamón, o distintas opciones de fritos, bajo la idea de captar un rango de público más amplio, como niños o personas a las que no les gusta el pescado crudo.

Running Sushi in Akihabara
Foto: Grupo Bellaciao.

La pandemia para Grupo Bellaciao

La apertura de este restaurante tuvo lugar en abril de este año, en un momento en el que parece que el sector ya empezaba a recuperar sus niveles prepandemia. Lo cierto es que al Grupo Bellaciao la situación propiciada por el Covid-19 le afectó como al resto del sector, pero también le ayudó a concebir nuevas ideas de locales y a crecer.

En su momento, allá por el 9 de marzo de 2020, los restaurantes del grupo fueron los primeros del centro de Madrid en cerrar sus puertas por la oleada de casos, pese a que el gobierno todavía no se había manifestado al respecto.

“Les pedí a mis camareros que se pusieran mascarilla, pero en aquel momento no querían porque al verles la sensación del cliente no era buena. Yo estaba al tanto de las noticias de China y tenía claro que el Covid-19 no iba a ser algo sencillo. Quería cuidar a mis trabajadores, y por eso cerramos el 9 de marzo, antes de que se decretara el confinamiento”, comenta Paloma Fang.

Una buena gestión de su equipo

Es normal pensar que en aquel momento muchos de los trabajadores no comprendieran el porqué de esa situación. Aun así, pese al desconcierto inicial confiaron en la gestión por parte de la fundadora del grupo, que no duda en afirmar que la principal razón del éxito de Bellaciao viene por parte de su plantilla, conformada actualmente por más de 120 personas, muchas de las cuales llevan trabajando para el grupo desde sus inicios.

Running Sushi Grupo Bellaciao
Foto: Clara Román / Restauración News.

“Hemos crecido juntos. Si el negocio funciona es porque hay muchas personas trabajando día a día para llegar a esto. Para nosotros la pandemia fue una etapa muy dura y todo el equipo nos apoyó mucho cuando estábamos perdidas”, indica Paloma Fang.

Durante la pandemia los restaurantes del grupo optaron por ofrecer servicio para llevar, como única alternativa a estar cerrados. No obstante, esta decisión sólo fue válida en los momentos más duros de restricciones. “Una vez abiertos no fuimos fuertes en el delivery. Todo el mundo quería entrar al restaurante para vivir esto. Nuestra experiencia no se puede vender para llevar”, afirma la CEO del grupo.

Ir más allá del concepto asiático

En cuanto a planes de futuro del Grupo Bellaciao, por el momento la compañía no tiene previsto salir de la capital, pero sí piensa ya en futuras aperturas. Una de ellas será un hermano del concepto Ninja Ramen, una taberna japonesa que abrirá sus puertas dentro de muy poco en la calle Princesa, 13.

Además, Paloma Fang quiere llegar a más gente a través de sus restaurantes, y así lo explica: “Queremos que nuestros futuros proyectos vayan más allá de la comida asiática, que sea algo más internacional. Nuestra intención es llegar a más público, por eso estamos pensando en otro Running Sushi, pero enfocado a comida internacional”.

Por otra parte, a la CEO de Grupo Bellaciao también le suscita un gran interés la comida saludable, por lo que la creación de otro restaurante en torno a este concepto también está entre sus previsiones de futuro.

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